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Esfinge de la calavera, la mariposa de la muerte: biología, hábitat, hábitos, peligrosidad, creencias y curiosidades

La acherontia atropos tiene unas características físicas que la diferencian de las demás especies y que la convierte en uno de los insectos más rápido del mundo. A continuación, se muestran todos los detalles relacionados con el hábitat de la esfinge de la calavera: su morfología, biología, tipo de alimentación, reproducción, hábitat y distribución geográfica, entre otros.

Morfología y biología de la esfinge de la calavera

La mariposa de la muerte, caracterizada por tener una marca en forma de calavera en su tórax, es una de las polillas más grandes de su especie. Por su peculiar aspecto, suele ser considerada por muchas personas como un presagio de la muerte.

Mariposa con las alas extendidas con la vista posterior y anterior, mostrando la característica calavera en su espalda.
Esfinge de la calavera en vista posterior y anterior (A.atropos) (Muséum de Toulouse, CC BY-SA 4.0, via Wikimedia Commons / Recorte, mejora de tono y resolución de la original)

Características físicas de la esfinge

  • La polilla de la muerte, cuyo nombre científico es acherontia atropos, se puede hallar en la naturaleza en tres colores distintivos: amarillo brillante, verde brillante o marrón moteado.
  • Esta particular especie tiene un cuerno en la cola que cambia de color y se curva a medida que las larvas maduran. Mide hasta 8 centímetros de largo.
  • Durante el proceso de metamorfosis, la oruga calavera muda cuatro veces antes de pupar, momento en el que se cubre con una secreción parecida a la saliva y se va al suelo. Cuando encuentra el lugar adecuado, excava entre 5 y 15 centímetros bajo la superficie y muda su piel.
  • Las alas superiores de la esfinge son más grandes que las inferiores y tienen dos tonalidades, marrón y negro. Mientras que las inferiores son de color crema o naranja.

Tipos de polillas

La mariposa calavera tiene tres tipos que la distinguen de las demás polillas. A continuación, se presentan sus características más importantes:

  • La A. styx se encuentra en Asia y recibe su nombre del río fronterizo del Hades. Esta especie mide entre 7,62 cm y 12,7 cm y es considerada la más pequeña.
  • Mientras que la A. atropos, que se localiza desde Gran Bretaña hasta Sudáfrica, toma su nombre del destino que corta el hilo de la vida, porque forma parte de una de las 3 moiras de la mitología griega. Su tamaño oscila entre los 8 cm y 12,7 cm.
  • Y finalmente, la más grande, que es la A. lachesis, se halla en la India y en otras partes de Asia. Esta mariposa mide entre los 10,16 cm y los 12,9 cm.
Variante de la esfinge de la calavera, la diferencia destaca en la forma de su patrón de clavera y el intenso del tono marrón en las alas superiores.
Vista superior de la A. styx (James St. John, CC BY 2.0, via Wikimedia Commons / Recorte, mejora de tono y resolución de la original)

¿Dónde se encuentra laacherontia atropos?

El hogar de la polilla calavera se halla en sur de Europa, África y Oriente Medio, pero como es una viajera prodigiosa, migra con frecuencia hacia el norte para llegar a todos los lugares de Europa. Asimismo, esta enorme polilla se forma en Gran Bretaña.

Distribución geográfica de la esfinge de la calavera

La polilla esfinge de la muerte es uno de los insectos que vuela más rápido y que se puede encontrar con mayor frecuencia durante el otoño. Cada año, esta mariposa vuela más de 3.000 kilómetros de Europa a África.

Su trayectoria de vuelo se caracteriza por ser extraordinariamente recta, independientemente de las condiciones del viento. Los científicos no pueden entender cómo la esfinge puede recorrer distancias tan largas con tanta eficacia, tomando en cuenta que es un animal pequeño. Es un dato que les resulta totalmente fascinante y que los deja sin palabras.

Hábitat de la acherontia atropos

La esfinge calavera tiene como hábitat los huertos, jardines y campos de patatas, porque en estos sitios es donde puede hallar todos aquellos elementos que le permiten vivir y reproducirse.

Alimentación y reproducción

  • El alimento favorito de esta especie, cuando está en la fase de oruga, son las hojas de las patatas. Algunos agricultores pueden considerar a este insecto como una plaga que afecta sus plantaciones.
  • Cuando ya se ha convertido en una mariposa, la esfinge busca deleitarse con el néctar de las flores y las sustancias como la miel.
  • Los especialistas indican que la esfinge de la calavera puede entrar a una colmena de abejas sin ser atacada. Esto se debe a que ella emite un sonido que es similar al que generan las abejas obreras y la reina.

Reproducción de la mariposa de la muerte

El proceso reproductivo de la acherontia atropos se logra cuando la mariposa pone un huevo en la base de las plantas solanáceas, como lo son los tomates y las berenjenas. La particularidad de esta especie es que solo pone un huevo.

Luego, empieza la fase de la metamorfosis, que inicia con una larva de color verde claro que se va oscureciendo a medida que se desarrolla.

La segunda fase consiste en la aparición de un cuerno espinoso en su dorso. En la tercera fase, se forman siete franjas laterales que van cambiando de color. Por último, la larva pasa a una sola tonalidad que puede ser verde, amarilla o marrón, y el cuerno desaparece.

¿La mariposa de la muerte es peligrosa para el humano?

Más allá de su nombre, la esfinge mariposa no representa ningún peligro para el humano. Este insecto solo emite un sonido peculiar que proviene de su faringe y que lo utiliza para repeler a depredadores. Así como también, para entrar a los panales de abejas sin ser atacada.

Impacto de la esfinge de la calavera en la cultura popular

Los nombres de los tres tipos de la oruga esfinge del cráneo que se pueden encontrar en el mundo están relacionados con el tema de la muerte. Específicamente, con las moiras de la mitología griega, quienes eran las personificaciones del destino y controlaban el hilo de la vida de cada ser humano.

Átropos era la encargada de cortar el hilo de la vida. Láquesis, medía con su vara el largo del hilo. Por su parte, Estigia hace referencia a la laguna que se encuentra la región de los muertos donde viven las moiras.

La polilla con calavera también llegó a la literatura, a través de la pluma de Edgar Allan Poe, quien escribió sobre ella en el cuento “La esfinge”. Asimismo, se le menciona en la mundialmente famosa novela de Bram Stoker, “Drácula”.

Pero una de las representaciones más famosas de la calavera y mariposa llegó de la mano del director de cine Jonathan Demme en su película “El silencio de los corderos”. El póster del filme muestra el rostro de la actriz Jodie Foster con su boca tapada por una mariposa, que no es otra que la polilla esfinge de la muerte.

Poste de la película "El silencio de los corderos" con una mujer y una Esfinge de la calavera en los labios.
Poste de la película «El silencio de los corderos» (©Orion Pictures, Strong Heart/Demme Production)

Curiosidades sobre la esfinge de la calavera

  • El borino, insecto que debe su nombre a la marca en forma de calavera que tiene en el tórax, está rodeado de supersticiones en diferentes culturas debido a su apariencia.
  • Cuando se les molesta, las polillas chillan. El sonido es producido por una aleta interna, llamada epifaringe.
  • Estos insectos también pueden revolotear como los colibríes mientras beben el néctar de las flores.

Se puede concluir que la esfinge de la calavera es una de las mariposas más rápidas de su especie. Logra pasar desapercibida entre las abejas, debido a un sonido peculiar que emite. Por último, la acherontia atropos es considera por muchas personas como un símbolo de la muerte, porque en su tórax tiene una marca en forma de calavera, sin embargo a pesar de estas creencias es una de las especies más extraordinarias.

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Alana Jugador
Alana Jugador
Licenciada en Comunicación social, especializada en periodismo impreso por la Universidad Arturo Michelena de Valencia. Locutora, productora y experta en SEO de contenidos.
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